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음주와 사회 문제 알코올과 건강 | 2009년 12월호 23쪽
 귀양을 간 죄수들이 개척한 호주와는 달리 뉴질랜드는 가장 깨끗한 나라를 세워 보고자 하는 영국성공회 교인들이 집단 이주하여 개척한 나라이다. 이주해 온 성공회 교인들은 영국의 정반대 쪽에서 영국과 똑같은 초상(肖像)을 흉내 내면서도 세속화되지 않은 이상주의(理想主義的) 국가를 건설하고자 하였다. 그래서 처음 세운 도시의 이름도 크라이스트처치(Christchurch)였다. 그러나 그들의 이상과는 달리 거리마다 주점이 들어서고 곧 도시는 술 취해 쓰러진 사람들로 가득 차게 되었다.크라이스트(Christ)도 부족하여 처치(Church)까지 덧붙여 이상을 실현하려 하였지만, 술이 그들의 이상(理想)을 이상(異常)하게 변질시켰다.이후 뉴질랜드에서는 다양한 노력을 통하여 알코올 문제를 예방하려고 노력하고 있으나, 여전히 음주 문제가 심각한 나라 중 하나에서 벗어나지 못하고 있다.
 지난 일본의 총선에서 불패신화의 자민당이 몰락하였다. 방송에서는 자민당의 실정과 패인을 분석하던 중 전 일본 재무상 나카가와 쇼이치의 음주 인터뷰를 패인의 한 예로 삼았다. 재무상이 인터뷰 장에 술이 깨지 않은 상태로 나타나 횡설수설하는 장면이 고스란히 방영되었다.60년 아성이 흔들릴 수밖에 없는 정신 상태를 보여 주는 단적인 예였다. 비난을 견디지 못하던 나카가와 재무상은 지난 10월 자택에서 숨진 채로 발견되었다. 일본은 알코올 문제를 줄이기 위해 안간힘을 쏟고 있다.
 서울대 소비자아동학과 심포지엄 팀에 의해 조사된 서울대생 2009년 알코올 실태조사에 따르면 3명 중 1명의 서울대생에게 알코올 문제가 있는 것으로 보고되었다. 대학생들의 전국 조사에 따르면 남학생의 54퍼센트 정도가 폭음자로 분류된다. 음주 학생 대부분이 스스로 음주를 선택한다니, 지성을 연마하는 시기에 술이 그들의 뇌를 녹슬게 하는 현실이 안타까울 뿐이다.
 필자 등의 2008, 2009 전국 응급실 조사연구에 따르면 응급실 환자의 23퍼센트가 음주와 관련이 있는 것으로 조사되었다. 평소 많은 양의 술을 마시는 사람이 실제 술 때문에 다쳐서 응급실에 올 가능성이 매우 컸고, 다른 사람과 다투거나 자살을 기도할 가능성도 높았다. 2007년 전국 알코올 역학조사에 따르면 매년 4만 명 정도가 알코올 관련 사고나 질병으로 사망하고 있는 것으로 추정하고 있다.
 술은 많은 사회 문제의 주범이다. 술은 이상(理想)을 왜곡시키며, 자만하게 하고, 지성을 마비시키며, 생명을 앗아 간다. 음주 당사자뿐 아니라 음주하지 않는 주변 사람들에게도 고통과 슬픔을 안겨다 준다. 이와 같은 심각하고 고통스러운 실태에도 불구하고 우리나라의 음주율과 알코올 소비량은 날로 증가하고 있다. 음주자의 대부분이 ‘인간관계를 원활히 하기 위하여’, ‘업무상’, ‘개인적인 소일거리로’ 별 생각 없이 술을 마신다.인식과 제도의 변화가 필요하다. 개인과 사회와 정부가 함께 음주 문제를 줄이기 위해 노력해야 할 때이다.
 천성수
보건학 박사, 삼육대학교 보건복지대학원 교수
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